Den tømte by

I dag er det USAs nationaldag. Jeg har været i USA en del gange, og det har altid været spændende. Der er en masse venlige mennesker og beundringsværdige initiativer i dét land.

Jeg har dog aldrig været i Detroit. Byen forbinder jeg med bilfabrikkerne og med Tamla Motown-pladeselskabet. Men bilfabrikkerne er i krise, og denne amerikanske storby i delstaten Michigan nær grænsen til Canada har oplevet en voldsom nedgang i indbyggertal; i perioden fra 2000 til 2010 gik indbyggertallet ned med hele 25 procent, og omkring 10 procent af alle bygninger i en by på størrelse med København står nu tomme. Jobbene forsvandt, og menneskene tog med. Et sted at starte for at forstå denne triste forvandling har for mig været et foredrag med historikeren Thomas Sugrue, der selv kommer fra Detroit.

Detroiturbex.com kan man se en lang række på én gang skræmmende og fascinerende fotos fra forladte bygninger i Detroit. Der er biografer, store kirker, hospitaler, politistationer og højhuse. Alle forfalder de langsomt, men sikkert.

Herover et billede med en dansk forbindelse, nemlig Danish Brotherhood Hall, der engang var samlingssted for nordiske indvandrere. På et andet billede kan man se, hvordan salen blev brugt til noget for Danmark så typisk som juletræsfester med dans om juletræ.

Her en forladt beboelsesejendom i det forladte område Historic Brush Park.

Især i bestemte dele af Detroit er der mange tomme bygninger, som nogle nu udforsker. Urban exploration er en form for opdagelsesrejse, der udforsker tomme huse – en slags spøgelsesjagt i kølvandet på den økonomiske krise. Ofte er urban exploration lovlig, lige så ofte kan disse besøg i faldefærdige bygninger være forbundet med fare for den besøgende. De to billeder øverst i mit indlæg stammer begge fra Mark Twain Library, et nedlagt bibliotek, der efter at være lukket i 1998 først blevet revet ned i 2011. Ironisk nok var Mark Twain ud over at være en kendt forfatter en af sin tids hårdeste kritikere af det amerikanske samfunds uligheder. Kun sjældent bliver det nævnt, at Mark Twain var socialist.

En af pointerne i Thomas Sugrues foredrag er, at en forklaring på tømningen af Detroit er sociale uligheder og etniske skillelinjer. I USA har man helt op i 1960’erne oplevet en mere eller mindre institutionaliseret form for apartheid, som yderligere har forstærket opdelingen i det klassesamfund, som USA er. Ikke bare forskellige samfundsklasser har boet hver for sig, men også forskellige etniske grupper (her: afro- og euro-amerikanere) har boet hver for sig. Det er derfor, nogle kvarterer blev særlig hårdt ramt, og derfor jobskabelse er svær. Efterhånden er der blevet skabt et “udkants-Detroit” rundt omkring i Detroit.

Hvad kan vi gøre ved de “udkanter”, som krisen skaber? Et sigende citat fra Sugrue er dette, for det er egentlig af mere universel natur:

We focus on changing the attitudes and motivations of individual workers, rather than challenging larger discriminatory practices.

We have a policy mismatch, a gap between the reality that I have described and the policy recommendations to try to address those problems.

The premise of welfare reform is to put welfare recipients to work. The problem is that the areas with the greatest job growth in the metropolitan area tend to be the farthest away from where the poorest folk live, in the outer suburbs largely inaccessible by public transportation. So there’s a gap between the reality of jobs and job loss and a policy solution.