Manden, der var hvid og sort

clarenceking
Clarence King

Af og til støder man på en historie, der virker for utrolig til at kunne være sand, men er det. I går læste jeg således som den amerikanske geolog og forfatter Clarence King, der i sidste halvdel af 1800-tallet var højt berømmet og en overgang var formand for USAs geologiske undersøgelsesselskab USGS.

Men på sit dødsleje indrømmede han, at han havde levet et dobbeltliv. Sideløbende med sin videnskabelige karriere var han gift og havde 5 børn. Hans kone Ada Copeland vidste intet om at hun var gift med en berømt geolog før hendes mand lå for døden. I hendes verden var den mand, alle andre kendte som Clarence King, metalarbejderen og portøren James Todd, som hun boede sammen med i Queens i New York.

Og ikke nok med det: I sit liv som geolog var Clarence King “hvid”, i sit liv som James Todd i Queens var han “sort”. Dvs. hvis man ser på billeder af Clarence King og læser om hans familiebaggrund, bliver det hurtigt klart at han overhovedet ikke havde afrikanske aner. Han kom fra en sædvanlig “hvid” familie med europæisk baggrund.

Ada Copeland var til gengæld “sort” – hun var tidligere slave. Dette var grunden til at Clarence King holdt sit ægteskab hemmeligt; det var få årtier efter slaveriets ophævelse og i USA herskede der en form for apartheid, der gjorde det umuligt for “sorte” og “hvide” at blive gift med hinanden. Denne form for apartheid eksisterende endnu i 1960’erne; i nogle delstater var den “skik og brug”, i andre var det reelt eksisterende lovgivning. “Hvide” kunne stemme, “sorte” kunne ikke. “Hvide” sad forrest i bussen, “sorte” sad bagest.

At det kunne lade sig gøre for en mand med mellemblond hår, blå øjne og lys hud at blive anset for “sort” skyldes et andet træk ved datidens racisme: at man blev anset som “sort” så snart man havde blot en forfader med afrikansk baggrund. Der var derfor en del mennesker, der løj om deres etniske baggrund. Mange “løj sig hvide”, men Clarence King “løj sig sort”.

Den amerikanske historiker Martha A. Sandweiss har skrevet en bog, Passing Strange, om dette fascinerende menneske, og den ser ud til at blive endnu en bog til min ønskeliste.

Der var ikke tale om at Clarence King udnyttede sin hemmelige familie.

“He could have had a mistress, and he didn’t,” Sandweiss said. “He gave this woman and these children his name — OK, it wasn’t his real name — but he provided for them. He hired piano teachers and tutors for the children, he found them homes, and it came at a tremendous personal cost.” King was deeply in debt for years, and at one point he suffered a nervous breakdown.

Hvis jeg nogensinde har været i tvivl om at begrebet “race” i meget høj grad er en social konstruktion, og at det er samfundets strukturer, der afgør hvem der er “sort” og hvem der er “hvid”, viser historien om Clarence King med stor tydelighed at det er tilfældet.

Og faktisk er historien om Clarence King jo også den virkelige historie om USA, nemlig at det ikke kunne lade sig gøre at opretholde apartheidsystemet – en undersøgelse fra 1950 viste at én ud af fem “hvide” amerikanere havde afrikanske aner inden for de seneste fire generationer. En helt lignende situation gælder for de “sorte” amerikanere – mange af dem har europæiske aner nogle generationer bagude.