Hvem var Gustave Whitehead?

Gustave Whitehead og datter foran  Plane No. 22.
Gustave Whitehead og hans datter foran Plane No. 22.

Det var først i dag, jeg blev opmærksom på Gustave Whitehead. Gustav Weißkopf, som han oprindelig hed, var født i 1874 i Leutershausen i Bayern; han mistede begge sine forældre omkring 1886 og kom til USA som 19-årig efter at have været sømand. Her begyndte han at arbejde med svævefly og spekulerede på om man mon sætte en motor på sådan ét. Om han har kendt til de svævefly, en anden tysker, Otto Lilienthal, havde konstrueret, ved jeg ikke. Men i 1901 skal han have foretaget en flyvning i et sådant motoriseret svævefly i delstaten Connecticut. Samme delstat har nu sat kampen ind for at få Connecticut anerkendt som det sted, hvor den første flyvning fandt sted. Desværre er der hverken foto eller film, der kan dokumentere begivenheden. Men i den lokale ugeavis Bridgeport Herald var der en øjenvidneberetning den 18. august 1901. Senere blev han også omtalt i Scientific American.

Men længere nede ad USAs østkyst, i North Carolina,  var det Orville og Wilbur Wright, der i 1903 foretog det, de allerfleste mennesker tænker på som verdenshistoriens første kontrollerede flyvning med en motoriseret flyvemaskine, og det var først da, udviklingen tog fart. Interessant nok kom Wright-brødrene fra en helt tredje delstat i USA, nemlig Ohio. Nogle mener at Whitehead og Wright-brødrene faktisk mødte hinanden inden 1903.

I årene efter 1901 fortsatte Whitehead sit arbejde med at udvikle flyvemaskiner, men i 1927 døde han af et hjertetilfælde.

Om Whitehead/Weißkopf faktisk var flyvningens ukendte pionér, ved jeg ikke. Det interessante er at han – hvis han faktisk foretog den første kontrollerede flyvning – tydeligvis ikke var så god  til at gøre opmærksom på sig selv, mens tid var, og hans indflydelse på flyvningens faktiske historie har været lille.