Kategorier
Blog Datalogi Matematik

Frances Allen

Foto: Rama – Own work, CC BY-SA 2.0 fr, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=4844465

En af dem, vi mistede i 2020, var Frances Allen. Hun var oprindelig gymnasielærer i matematik i USA, men for at betale af på sin studiegæld søgte og fik hun i 1957 et arbejde hos IBM. Her underviste hun nye ansatte i programmering i Fortran. Oprindelig ville hun vende tilbage til undervisergerningen, men hun endte med at arbejde for IBM i hele 45 år og havde korte orlovsperioder, hvor hun virkede som professor ved henholdsvis New York University og Stanford.

I sin lange karriere bidrog Frances Allen til udviklingen af dengang nye programmeringssprog, bl.a. sproget PL/I. Men især hendes bidrag til oversætterkonstruktion var vigtige. Hendes baggrund i matematik fornægtede sig ikke; ideen med at repræsentere et program som en orienteret graf kom fra hende, og hele ideen om optimering ved kontrolflow-analyse og grafalgoritmerne og datastrukturerne bag dette skyldes hende. I det hele taget skyldes rigtig meget af det, man lærer i et oversætter-kursus på datalogiuddannelser, Frances Allens opdagelser. Det særligt betydningsfulde ved det, hun fandt ud af, var at det ikke kun var ideer på papir; de blev også realiseret i faktisk eksisterende oversættere. Hun modtog flere priser, ikke mindst ACM Turing Award i 2006 – her var hun den første kvinde, der modtog prisen, efter “kun” fire årtier med ene mandlige prismodtagere.

Hun gjorde meget for at tiltrække kvinder til datalogi. Takket være Frances Allen var compiler-gruppen hos IBM i 1970’erne og 1980’erne en gruppe, hvor halvdelen af medarbejderne var kvinder.

I 1989 blev hun som den første kvinde IBM Fellow, men pinligt var det for IBM, at de i deres anerkendelse, skrev at hun var en mand:

In recognition and appreciation of his outstanding technical contributions …

Frances Allens sidste år var ikke gode; hun fik demens, og skæbnen ville, at hun døde netop på sin 88-års-fødselsdag, 4. august 2020.